Hoe is het nu met Ula?

Inleiding 

Ula is een jonge orka die in Loro Parque is geboren en daar momenteel nog steeds leeft. Loro Parque is een dierenpark op het Canarische eiland Tenerife. Ula’s moeder is de orka Morgan, die in 2010 werd opgevangen door Dolfinarium Harderwijk toen ze verzwakt gevonden werd in de Waddenzee bij Lauwersoog. Morgan kreeg destijds veel aandacht in de media en kreeg landelijke bekendheid. Toen bleek dat Morgan niet terug kon keren naar het wild, ontstond er een strijd tussen twee partijen: Het Dolfinarium en haar aanhangers die Morgan naar een permanente opvang locatie wilden brengen, met meer zwemruimte en soortgenoten tegen de dierenactivisten die dachten dat het Dolfinarium malifide intenties had en het dier daarom in gevangenschap hielden. Inmiddels woont Morgan al weer bijna tien jaar in het Spaanse dierenpark Loro Parque. De activisten zijn nooit gestopt met vechten tegen het houden van de orka in gevangenschap. Zij hebben inmiddels door de jaren heen meerdere rechtzaken aangespannen tegen Loro Parque en verloren. Ik zocht Morgan door de jaren heen meerdere keren op om te kijken hoe het met haar ging. Zowel voor als achter de schermen. Ook toen ze drachtig bleek te zijn en ook toen haar dochter werd geboren. Blogs en artikelen over deze bezoeken zijn inmiddels vele malen gepubliceerd, zowel op internet als in tijdschriften en kranten. Ook op deze website kun je hier meerdere blogs over vinden.

Hoe is het met Ula?
Sinds bekend werd gemaakt dat Morgan drachtig was en al helemaal sinds Ula is geboren, is er een hoop controversie op het internet. Activisten beweren dat Morgan gebruikt wordt om mee te fokken, zo meer orka's te maken en meer geld te verdienen. Ook moest Ula na de geboorte kort gescheiden worden van Morgan omdat Morgan niet genoeg melk produceerde. Deze ingreep van de trainers heeft Ula's leven gered! In het wild gaat de eerste bevalling van een vrouwtje vaak mis, er werd dus al rekening mee gehouden dat er misschien complicaties zouden optreden. Inmiddels zijn de twee al weer een hele tijd samen. Dierenactivisten beweren dat het niet goed gaat met de jonge orka en bewerken zelfs foto's om hun punt te maken! Zo hebben ze bijvoorbeeld het contrast van foto's heel erg verhoogd (zo erg, dat de gele wanden van het bassin fel oranje en zelfs rood kleuren!) om het te laten lijken alsof Ula een huidziekte heeft. Ik vind dit persoonlijk heel serieus, aangezien er helemaal niks aan de hand is met Ula! Ik ben sinds haar geboorte al drie keer in Tenerife geweest en heb ook vele foto's en filmpjes mogen maken van haar. Zowel voor het park als voor mijn eigen artikelen. Tegen het houden van dieren zijn is een mening die iemand uiteraard mag hebben, maar liegen en materiaal bewerken om een punt te maken kan niet de bedoeling zijn!  Ula is zeer gezond en gelukkig en mankeert niets. Een team van experts en dierenartsen hebben dit keer op keer bewezen, ook in het geval van Morgan. Het lijkt of men per sé wil dat ze het slecht heeft, in plaats van geloven dat er goed voor haar wordt gezorgd. Daarom nam ik opnieuw een interview af in Loro Parque over de groei en zorg van Ula. Ook nam ik uitgebreid foto's van haar in meerdere settings om te laten zien hoe ze er nu uit ziet. Deze foto's zijn van zeer dichtbij, zonder rare bewerkingen zodat je goed kunt zien hoe ze er aan toe is.


Interview

Eerder hield ik al een interview over Ula toen ze pas geboren was, inmiddels is ze natuurlijk ontzettend gegroeid en gevorderd met haar training en ontwikkeling. Ik stelde de volgende vragen aan haar directe verzorgers: 

Hoe gaat het met Ula op dit moment?

Het gaat heel goed met haar, ze groeit zoals een normale jonge orka moet groeien. Dit vergelijken we continu met Adán’s groei. We hebben de meeste ervaring in de wereld met het handopvoeden van jonge orka’s (drie dieren met Ula inbegrepen, versus maar één dier in Sea World) dus we weten precies wat de verwachtingen zijn voor haar gewicht en groei.

Kun je ons iets vertellen over haar karakter?

Ze is erg actief en zeer slim. Ze leert heel snel en is sociaal.

Vorig jaar was Ula begonnen aan de beginselen van haar training. Hoe vordert haar training nu?

Haar training gaat ontzettend goed. Ze is een zeer goede leerling die erg gefocust is en een goed geheugen heeft. Ze is al volledig medisch getraind, vanochtend gaf ze haar eerste vrijwillige bloedmonster! Haar medische training bestaat uit een volledige check-up, bloed en urinemonsters afnemen etc. Ze leert nu haar trainers te volgen over het hele habitat, samen met het concept van gates en andere basis gedragingen. Op het moment zijn we vooral bezig met de slide-out training. Ze heeft nog wat moeite met volledig uit het water komen. Volgende keer als je een artikel maakt kan ze het! Dat beloof ik! In deze trainingen doet ze de andere orka’s na, maar ze is ook een hele slimme en snelle leerling uit zichzelf. Het is een beetje zoals huiswerk voor haar, we zien haar bepaalde dingen oefenen na de training.

Doet Ula al mee in de shows en presentaties?

Ze doet al gedeeltelijk mee aan shows en presentaties. Niet iedere dag en maar in hele kleine segmenten. Ze wordt heel erg enthousiast en energiek wanneer ze dit mag doen. Sommige mensen bekritiseren ons omdat we haar in de show laten zien, maar de dieren zien geen verschil tussen normale trainingsessies en shows. Voor hen is het allemaal positieve reinforcement. Bepaalde dieren verbieden om mee te doen aan de shows vanwege politieke redenen werkt alleen maar negatief. De dieren zouden dan juist stress ervaren omdat zij niet mee kunnen doen aan deze sessies en andere dieren wel.

Eet Ula al stukjes vis?

Ze is zelfs al op een 100% vis gebaseerd dieet. Ze eet 11 kilo vis per dag en weegt 510 kilo. Er is niet heel veel ervaringen in dierenparken over de overgang van melk naar vis, sterker nog; Wij hebben daar waarschijnlijk de meeste ervaring in. Het is dus een leerproces.

Hoe is de relatie tussen Ula en Morgan momenteel?

Het was een interessante overgang. Morgan ziet Ula wel degelijk als haar baby en probeert haar zelfs te beschermen. Ula lijkt Morgan niet als haar moeder te zien. De trainers hebben deze rol vervuld in het begin van haar leven. Morgan en Ula zijn echter wel close en spenderen veel tijd samen.

In het begin was Ula bang om de gate door te gaan naar het showbassin. Kohana “schepte” haar op zoals we dat noemen en Morgan liet dit toe. Morgan lijkt te accepteren dat Kohana ook met Ula omgaat, terwijl een typische moeder dit niet zomaar zou toe laten en haar baby meer zou accepteren.

Heeft Ula alle andere orka’s ontmoet?

Jazeker. Ze heeft alle orka’s ontmoet en ze functioneren en communiceren als een groep.

Hoe ging deze introductie?

In kleine stapjes met één dier per keer. Ula doet het heel goed in de groep en ze is zeer sociaal. Wanneer alle gates open zijn en de dieren allemaal samen zwemmen gaat dit ook zeer goed.

Heeft Ula een favoriete orka in de groep om mee om te gaan?

Haar moeder, absoluut. Ze zwemmen vrijwel altijd samen.

Waar staat Ula in de hiërarchie van de groep?

Ze is momenteel de laagste in de groep. Adan is ook erg laag in de hierarchie, dus hij is vrij ruig en ruw met haar. Dat is zijn manier van hogerop klimmen in de groep. Ula is een vrouwtje, dus ze zal Adan zeer waarschijnlijk vrij snel voorbij gaan in rang. Als ze vijf jaar oud is verwachten we dat ze hoger staat dan alle mannetjes.

Gaat Ula nog steeds goed met de trainers om, nu ze ook met andere orka’s leeft?

Ja, dat doet ze nog steeds hetzelfde. De trainers waren een heel belangrijk aspect in haar vroege leven. Ula is erg opgewonden en enthousiast met iedere trainer en verzorger met wie ze omgaat en is erg gefocust op mensen..

Ula lijkt geen problemen te hebben met haar gehoor, klopt dit?

De trainers merken dat ze reageert op fluitjes. Tot zover is er geen redden om te geloven dat ze problemen heeft met haar gehoor zoals haar moeder. Ze interact met de andere orka’s zonder problemen en dat laat ons zien dat er niks mis is met haar gehoor.

Is Ula’s vader al offcieel bekend?

Er werd door de trainers al erg lang gedacht dat Keto de vader was. Dit is nu ook bevestigd door DNA tests.

Wordt er nog nieuw wetenschappelijk onderzoek verricht met Ula?

We zijn begonnen met een onderzoek over hoe echolocatie begint bij een jong dier. Naast dit onderzoek hebben we nog geen verzoeken ontvangen, dus zijn we nog niks anders gestart. We houden wel haar complete groeiproces bij. Dit is altijd zeer kostbare informatie die we bijvoorbeeld kunnen gebruiken als er een jonge orka zou stranden of een kalf in een park wordt verstoten door het moederdier. We zien dit dan ook als zeer belangrijk onderzoek.

Zijn er ook maar enige abnormale aspecten aan Ula’s gezondheid, groei of gedrag?

Zoals al eerder genoemd, alles is volledig normaal en zoals we het verwachten van een jonge orka.

Wat houdt de (nabije) toekomst in voor Ula?

We focussen ons nu op haar gewicht bijhouden. We leren haar om volledig op de weegschaal te komen. Dit is natuurlijk belangrijk om medische redenen. Wat we echter het allerbelangrijkste vinden is dat ze normaal kan leven in groepsverband, deel kan zijn van de familie en dat ze alle mentale stimulatie en verrijking krijgt die ze nodig heeft. Als het om training gaat focussen we op het leren van commando’s en handsignalen. Het uit elkaar houden van verschillende gebaren en het communiceren met de andere dieren.

Kun je ons wat vertellen over de uitbreiding van het orka habitat?

We zitten nog volledig in de plannings-fase. We moeten nog bepalen hoe het eruit gaat zien, wat de dimensies worden en wat we allemaal gaan toevoegen. We willen graag een bassin speciaal voor onderzoek en de mogelijkheid tot nieuwe verrijking. Zowel mentale als fysieke verrijking is belangrijk voor ons. We zijn onderzoek aan het doen naar alle nieuwste en modernste verrijkingsmethodes over de hele wereld. We moeten daarna ook nog de vergunning verkrijgen en al het papierwerk afwerken. We verwachten dat het zeker nog een jaar gaat duren voor we uberhaupt gaan bouwen. Ons grootste doel is het leven van de orka’s nog verder verbeteren. Noot: Dit interview is in maart afgenomen, nét voor de corona crisis zijn opmars maakte. De sluiting van het park en de overige complicaties vanwege covid19 zullen deze plannen waarschijnlijk verder uitstellen.

 Observatie
Ik had het geluk meerdere dagen mee te kunnen lopen met het team van Orca-Ocean en Ula in alle verschillende gebieden te kunnen observeren en vastleggen. Ook mocht ik bij een aantal exclusieve trainingsessies zijn om foto's en video's te maken voor de filmpjes van het park. Hierbij mijn observaties tijdens deze periode:  Ula is ontzettend actief en energiek. Dit is eigenlijk al sinds ik haar voor het eerst zag, kort na haar geboorte. Ze zwemt actief, met een hoog tempo en komt krachtig uit het water. Ze is heel nieuwsgierig en komt altijd even kijken als je bij de bassinrand bent. Ula is gek op verrijking en krijgt veel speelgoed aangeboden. Ook zijn er veel sessies met haar om haar actief en verrijkt te houden. Ze is echt al heel erg groot! Ze is zo hard gegroeid in de laatste maanden. Ze is echt geen baby meer. Haar gele huid begint al langzaam te vervagen en flesvoedingen zijn verleden tijd. Een overblijfsel van haar flesvoedingen is dat wanneer ze de trainers ziet ze haar tong opkrult, zoals ze die om de speen van de fles zou krullen en ze een korte serie zuigende geluidjes maakt. Dit is echt ontzettend aandoenlijk om te zien. Volgens de trainers doet ze dit omdat ze de trainers nog steeds associeert met de flesvoedingen, ook al eet ze nu vis. Dit gedrag zal vrij snel weer verdwijnen, het geeft haar echter heel veel karakter, het is een soort eigen begroeting naar de trainers.

Ula's huid ziet er goed uit. Ook haar vin, waar ze voorheen een kleine infectie had opgelopen ziet er weer egaal uit. Ze heeft inmiddels al behoorlijk wat krasjes. Dit is is van het communiceren met de andere orka's, met name Adán. Hij kan erg lomp doen met haar als poging hogerop te klimmen in rang binnen de groep. Hier krijgt Ula wel bescherming in van haar moeder en zelfs Kohana. Ik verbleef ook in mijn eentje rond het showbassin wanneer de orka's hun "vrije tijd's" sessies hadden. Ze mogen dan zelf kiezen waar en met wie ze zwemmen. Speelgoed wordt dan ook aangeboden, zodat ze de keuze hebben om te gaan spelen. Ula verbleef hierbij in het showbassin en probeerde steeds op de slide-out te klimmen. Dit was erg grappig om te zien, aangezien ze er nog niet helemaal op komt. Ook vond ze het erg leuk om te spelen door het glas. Verrijking gebruikt ze veel, maar haar aandacht blijft niet lang bij één object. Vaak zwemt ze actief rond en springt ze hoog uit het water. Ik heb Ula met alle dieren zien interacten. Ze zwemt vrijwel altijd met haar moeder, tenzij ze gescheiden is van Morgan vanwege bepaalde trainingsessies. Het is goed te zien dat de twee een sterke band hebben. Ula is ook ontzettend speels en probeert andere orka's altijd uit te lokken tot speelgedrag. Tijdens traningsessies is ze ontzettend alert met grote ogen. Ze let heel goed op haar trainers en is heel gefocust. Ze kan al ontzettend veel en leert snel. Naast vis is ze ook gek op aanrakingen als beloningen. Hier werd ze al mee beloond nog voor ze vis at. Trainers hebben vaak lange kroelsessies met haar, waar ze echt zichtbaar van geniet.

 Conclusie

Ik heb Ula inmiddels op zien groeien tijdens haar nog jonge leventje. Wat ik zie is een gezonde, sterke en actieve jonge orka waar heel goed voor wordt gezorgd. Elke dag staat er een heel team klaar om voor haar en haar soortgenoten te zorgen, haar verrijkt te houden, haar gezond te houden en te zorgen dat de dieren niks tekort komen. Ik blijf het raar vinden dat het houden van orka's in Loro Parque (en het algemeen) zo wordt aangevallen. Naar mijn idee hebben orka's en andere dolfijnen het misschien wel het beste van alle dieren in gevangenschap. Het houden van deze dieren is zo doordacht en specialistisch en er wordt zoveel aandacht besteed aan verrijking, training, voeding en gezondheid. Wanneer dierenactivisten claimen dat het niet goed gaat met de dieren of dat ze zelfs worden mishandeld kan ik gewoon niet begrijpen waar dit vandaan komt en ik vraag me af hoeveel mensen die dit verklaren ook echt in het park zijn geweest (of uberhaupt ooit een orka van dichtbij hebben gezien) en of ze zich echt goed verdiept hebben in het gedrag van deze dieren en hoe er voor ze gezorgd wordt. Ik ga ook altijd meerdere dagen als gewone bezoeker naar het park wanneer ik in Tenerife ben en mijn bevindingen en observaties zijn dan niet anders als wanneer ik achter de schermen ben. Het lijkt zoals ik in mijn introductie zei dat sommige mensen per sé willen dat het slecht gaat met de dieren om een punt te maken of om simpelweg te 'winnen'. Ik hoop dat ik met mijn blogs en mijn vele foto's kan laten zien dat er altijd twee kanten zijn aan een verhaal. Hier zie je Ula in allerlei settings, belichtingen, hoeken, al haar lichaamsdelen en op iedere locatie in het habitat. Oordeel zelf maar of ze er goed uit ziet of niet: